Historia del billar

El juego de billar tiene una larga y rica historia. Ha sido jugado por reyes, plebeyos, presidentes, damas, caballeros y estafadores por igual.

¿Qué es el billar y cómo empezó todo?

El billar comenzó como un juego de césped similar al croquet que se jugaba en algún momento del siglo XV en el norte de Europa. Ha evolucionado desde ese punto hasta el estilo actual de mesa de billar y reglas.

El juego se trasladó a una mesa de madera con un paño verde para simular la hierba (no estoy muy seguro de por qué decidieron simular la hierba) y un simple borde alrededor de los bordes. El término «billar» se deriva del francés, ya sea de la palabra «billart», uno de los palos de madera, o «bille», una bola.

La mayor parte de nuestra información sobre los primeros billares proviene de los relatos de juego de la realeza y otros nobles. Se ha conocido como el «Juego Noble de Billar» desde principios de 1800, pero hay evidencia de que gente de todas las clases sociales jugó el juego desde su inicio. En 1600, el juego de billar era lo suficientemente familiar para el público como para que Shakespeare lo mencionara en su obra «Antonio y Cleopatra». Setenta y cinco años más tarde, el primer libro de reglas del billar señaló que en Inglaterra había «pocos tonos de nota que no tenga una mesa de billar pública».

En el juego original (cuando lo trajeron por primera vez al interior), las bolas eran empujadas (en vez de golpeadas) con palos de madera llamados mazas. El palo de billar fue desarrollado a finales del 1600. Cuando la bola estaba cerca de una banda, la maza era muy incómoda de usar debido a su gran cabeza. En tal caso, los jugadores daban la vuelta a la maza y usaban su mango para golpear la bola. El mango se llamaba «cola», que significa «cola», de donde se obtiene la palabra «taco». Durante mucho tiempo sólo los hombres podían usar el taco; las mujeres eran forzadas a usar la maza porque se sentía que era más probable que rasgaran el paño con el taco moldeador (deben haber sido todos los tiros de truco que intentaban hacer).

En algún momento, alguien usó tiza para aumentar la fricción entre la bola de billar y el palo de billar (incluso antes de que los tacos tuvieran puntas) y encontró una mejora significativa en su rendimiento. Alrededor de finales del siglo XVIII en Europa, se desarrolló la punta de cuero del taco, que permitía a un jugador aplicarle a la bola un giro lateral, un giro superior o incluso un giro hacia atrás.

Todos los tacos de billar solían ser de un solo eje hasta que llegó el taco de dos piezas en 1829.

La mesa de billar

Las mesas de billar originalmente tenían paredes planas para los rieles y su única función era evitar que las bolas se cayeran. Solían llamarse «bancos» porque se parecían ligeramente a las orillas de un río. Los jugadores de billar descubrieron que las bolas podían rebotar en los rieles y comenzaron a apuntarlas deliberadamente, y así nació el «tiro de banco». Aquí es donde la bola de billar es golpeada hacia la banda con la intención de que rebote desde un cojín como parte del tiro, posiblemente hasta tres, cuatro o cinco bandas y hacia la tronera.

La madera fue la cama de una mesa de billar hasta alrededor de 1835, cuando la pizarra se hizo popular debido a su durabilidad para el juego y el hecho de que no se deforma con el tiempo como la madera. En 1839 Goodyear descubrió el proceso de vulcanización del caucho y en 1845 se utilizó para fabricar cojines de billar. En cuanto al tamaño de las mesas de billar, una relación de dos a uno de longitud a anchura se convirtió en estándar en el siglo XVIII. Antes de eso, no había dimensiones fijas para las mesas. Para 1850, la mesa de billar había evolucionado esencialmente a su forma actual.

El equipo de billar mejoró rápidamente en Inglaterra después de 1800, en gran parte debido a la Revolución Industrial.

¡El talento de un jugador de billar profesional es realmente asombroso! Visitantes de Inglaterra mostraron a los americanos cómo el uso del spin puede hacer que la bola de billar se comporte de forma diferente dependiendo del tipo y la cantidad de spin que le pongas a la bola, lo que explica por qué se llama «Inglés» en los Estados Unidos pero en ningún otro lugar. Los propios británicos se refieren a ella como «side».

El juego de billar

La palabra «billar» significa una apuesta colectiva, o apuesta. Muchos juegos que no son de billar, como el póquer, implican un pool pero fue el billar de bolsillo el que recibió el nombre. Otro hecho interesante es que el término «sala de billar» significa ahora un lugar donde se juega al billar, pero en el siglo XIX una sala de billar era una sala de apuestas para carreras de caballos. Se instalaron mesas de billar para que los clientes pudieran pasar el tiempo entre las carreras. Se conectaron en la mente del público, pero la desagradable connotación de «sala de billar» provenía de las apuestas que se hacían allí, no del billar.

El juego de billar evolucionó con muchos sabores diferentes.

  • En Gran Bretaña el juego de billar dominante desde aproximadamente 1770 hasta la década de 1920 fue el «Billar Inglés», jugado con tres bolas y seis bolsillos en una gran mesa rectangular. La tradición del billar británico se mantiene hoy en día principalmente a través del juego del «Snooker», que es un juego complejo y colorido que combina aspectos ofensivos y defensivos y que se juega con el mismo equipo que el billar inglés pero con 22 bolas en lugar de tres. El apetito británico por el snooker sólo es comparable con la pasión americana por el béisbol; es posible ver una competición de snooker todos los días en Gran Bretaña.
  • En los EE.UU. el juego de billar americano dominante hasta la década de 1870 era el Billar Americano de Cuatro Bolas, generalmente jugado en una gran mesa de cuatro bolsillos (11 o 12 pies) con cuatro bolas de billar – dos de ellas blancas y dos rojas. Esta era una extensión directa del billar inglés. Los puntos se obtenían metiendo las bolas, rascando la bola blanca, o haciendo carambolas en dos o tres bolas. ¿Qué es una «carambola»? Un «carambola» es el acto de golpear dos bolas objetivas con la bola blanca de un solo golpe. Con muchas bolas, había muchas maneras diferentes de anotar y era posible hacer hasta 13 pintas en un solo tiro. American Four-Ball produjo dos descendientes, que la superaron en popularidad en la década de 1870. Uno de los juegos que utilizaba carambolas simples jugadas con tres bolas en una mesa sin bolsillos era algo conocido como «Straight rail» que fue el precursor de todos los juegos de carambolas. El otro juego popular era el American Fifteen-Ball Pool, el predecesor del moderno billar de bolsillo.
  • La quiniela se jugaba con 15 bolas objetivas, numeradas del 1 al 15. Por hundir una bola, el jugador recibía un número de puntos igual al valor de la bola. La suma de los valores de las bolas en una canasta es 120, así que el primer jugador que recibió más de la mitad del total, o 61, fue el ganador. Este juego, también llamado «61-Pool» se utilizó en el primer torneo de billar del campeonato americano celebrado en 1878 y fue ganado por Cyrille Dion, un canadiense. Más tarde, en 1888, se pensó que era más justo contar el número de bolas entroneradas por un jugador y no su valor numérico. Así, el Pool Continuo reemplazó al Pool de Bolas Quince como juego de campeonato. El jugador que metiera la última bola de una canasta rompería la siguiente canasta y su total de puntos se mantendría «continuamente» de una canasta a la siguiente.
  • La Bola Ocho se inventó poco después de 1900; el billar recto le siguió en 1910. La bola nueve parece haberse desarrollado alrededor de 1920.Mientras que el término «billar» se refiere a todos los juegos que se juegan en una mesa de billar, con o sin bolsillos, algunas personas toman el billar como un juego de carambola solamente y usan el billar para juegos de bolsillo. Durante los años 30, tanto el billar como el pool, en particular el de tres asientos, compartieron el centro de atención.

Desde 1878 hasta 1956, los torneos de campeonato de billar se celebraron casi anualmente, con partidos de desafío uno a uno que llenaban los meses restantes. A veces, incluso durante la Guerra Civil, los resultados del billar recibían una cobertura más amplia que las noticias de guerra. Los jugadores eran tan famosos que se emitieron tarjetas de cigarrillos con ellos. El billar fue a la guerra varias veces como una recreación popular para las tropas. Los jugadores profesionales recorrían los puestos militares dando exhibiciones; algunos incluso trabajaban en la industria de la defensa. Pero el juego tuvo más problemas para salir de la Segunda Guerra Mundial que para entrar en ella. Los soldados que regresaban tenían ganas de comprar casas y construir carreras, y el encanto de una tarde en la mesa de billar era cosa del pasado. Habitación tras habitación se cerraron silenciosamente y para finales de los 50 parecía que el juego podría pasar al olvido.

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